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astronautas con traje espacial NASA SpaceX

Crew Dragon abre la era de los viajes comerciales al espacio

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SpaceX y la NASA lanzan este sábado la cápsula Crew Dragon, que se podrá seguir en directo a través de NASA TV.

El evento está previsto para el sábado a las 20:22 GMT en Cabo Cañaveral, Florida, si la meteorología lo permite. Ya fue aplazado el lanzamiento el pasado miércoles, pero todo indica que este sábado el tiempo acompaña a los astronautas.

La nave espacial Crew Dragon despegará sobre un cohete Falcon 9, desde el Kennedy Space Center. Una ocasión que tiene a EEUU expectante, y que atrajo la presencia de su presidente, Donald Trump.  Se trata de la primera vez en la historia que una empresa privada ponga astronautas en el espacio.

El lanzamiento es el primero en hacerse desde territorio estadounidense en nueve años. En 2011, la NASA retiró su programa de transbordadores espaciales, por lo que comenzó a pagar a Rusia millones de dólares para enviar a sus astronautas a la Estación Espacial Internacional (EEI). Por lo tanto, es un paso crucial para que el país americano vuelva a ser un representante crucial de la carrera espacial.

Demostración animada del lanzamiento Crew Dragon, SpaceX

>> Es la primera vez en la historia que una empresa privada lleva astronautas en el espacio

La NASA lleva cerca de dos décadas planeando externalizar el transporte de la tripulación hasta la EEI. Tras un accidente sufrido por el transbordador espacial Columbia en 2003 en su regreso a la Tierra, la NASA comenzó a desarrollar una nave de reemplazo para viajar a la Luna. SpaceX, la empresa espacial de Elon Musk, junto al gigante Boeing ganaron el contrato de la agencia espacial americana para el transporte de tripulantes: las empresas privadas permiten la financiación del programa lunar.

La nave Crew Dragon

La Crew Dragon está diseñada para transportar un máximo de siete pasajeros, pero en este caso serán dos los tripulantes, dejando el resto del espacio para suministros. La ciencia ficción se vuelve cada vez más cercana a la realidad: incluso sus controles en cabina dejan atrás los botones físicos para presentar pantallas táctiles.

Interior de la nave Crew Dragon

Los astronautas fueron seleccionados para el cuerpo de astronautas de la NASA hace ya 20 años. Desde entonces, Bob Behnken y Doug Hurley se han preparado bien: han hecho ya dos viajes en transbordador al espacio, y son dos de los viajeros espaciales más experimentados del equipo de la agencia espacial.

Fuente: SpaceX

El lanzamiento es, en definitiva, el último paso del proceso de validación de la nave Crew Dragon, para comprobar que puede operar de forma segura. Así, si todo sale bien, abrirán la vía para que SpaceX comience a plantearse seriamente los viajes comerciales al espacio. Si hubiera algún problema durante el lanzamiento, la nave tiene un sistema de seguridad para salvar la vida de los astronautas, que fue probado el 19 de enero, y que consiste en propulsar la cápsula con los tripulantes, que se desprendería del cohete y caería de forma segura con un paracaídas. 

Cuando llegue el momento de regresar a la Tierra, la Crew Dragon lanzará a los dos astronautas en paracaídas al océano Atlántico. 

Los astronautas viajan en un vehículo Tesla hasta la nave de lanzamiento durante uno de los ensayos de la misión. Fuente: NASA

Todo está calculado hasta el último detalle. Incluso el diseño de los nuevos trajes espaciales, inspirados en superhéroes, que vestirán Behnken y Hurley en la nave. Sus cascos, impresos en 3D, y su forma fina y blanca contrasta con los gruesos trajes naranjas de la era del transbordador de la NASA. Fueron ideados por un diseñador de trajes de Hollywood, Jose Fernandez, cuyo trabajo puede verse también en Batman, X-Men y Thor.

Space X

SpaceX, fundada por Elon Musk en 2002, tiene el objetivo de reducir los costos del transporte espacial y conseguir de esta forma la colonización de Marte. Como empresa privada, fue pionera en hacer regresar cohetes a la Tierra para volver a utilizarlos, y evitar que estos fueran desechados.

La reutilización, incluso cuando se trata de cohetes, es muy positiva no sólo para el medio ambiente sino para la economía de estas misiones, lo que permite que nos asomemos un poco más lejos de nuestro planeta y nos adentremos en el espacio. Crew Dragon será la primera nave tripulada que envíe SpaceX a la EEI, tras haber realizado envíos de mercancía de forma regular.

Elon Musk

Elon Musk es sin duda una de las personas clave en nuestro tiempo: cofundador de Paypal, su visión del futuro se centra en una forma nueva de entender el transporte, los límites del espacio y la sostenibilidad. Musk protagoniza la electrificación de los coches, mucho más sostenibles por no depender de combustibles fósiles para su movimiento, gracias a su empresa Tesla Motors, con la que también desarrolla coches autónomos. Pero no se queda aquí: Hyperloop (trenes en tubos al vacío de alta velocidad), Solar City (empresa especializada en energía solar), The Boring Company (para crear túneles subterráneos en las ciudades), e incluso Neuralink (una empresa de neurotecnología que tiene el objetivo de tratar pacientes con discapacidades neurológicas a través de implantes cerebrales), además de OpenAI, que investiga la Inteligencia Artificial.

Si todo sale bien durante el lanzamiento del sábado, se esperan seis misiones tripuladas a la EEI por parte de SpaceX para cumplir su contrato con la NASA.

Puedes ver el lanzamiento en directo a través de la web desde NASA TV.

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